English text - Dansk tekst

Emilie Demant Hatt:
Foraarsbølger, Erindringer om Carl Nielsen,
Udgivet af John Fellow, Multivers 2002

Bagsiden af omslaget


Nordic Sounds (The magazine of NOMUS, the Nordic Music Committee)
No 1, March 2003

Torrents of spring – Carl Nielsen’s missing years

A manuscript find fills a gap in Carl Nielsen’s biography and sheds new light on the man, the artist and the music.

By John Fellow

Carl Nielsen

Carl Nielsen, click to see larger version

Denmark’s greatest composer Carl Nielsen, who lived from 1865 to 1931, now has his own quite characteristic story of youthful romance. The anthropologist and painter Emilie Demant Hatt’s memoirs of the composer turn the focus on what have hitherto been three of the most obscure years of the composer’s youth. Carl Nielsen, who came from the bottom of society, and was in many ways a product of the social and cultural upheavals that were changing Denmark in the latter half of the nineteenth century, wrote his own childhood memoirs, Min fynske Barndom (My Childhood on Funen), which has become a classic of Danish autobiographical literature and has been translated into English and German, but he ended this with his journey from Funen to Copenhagen and his admission to the Royal Danish Academy of Music there in January 1884.
The composer’s diaries have been known to the public in selections for a couple of decades; in particular they have aroused interest in his crisis-ridden marriage to the sculptress Anne Marie Carl-Nielsen, his extramarital affairs and his illegitimate children; but the diaries begin with the first major journey abroad in the autumn of 1890. Thus the memoirs and the diaries leave a lacuna of more than six years of the composer’s youth. It is these years, and especially the last three of them, that Emilie Demant Hatt dramatizes for us – with a soundtrack too, for not only do her memoirs tell the story of the youthful love affair between herself and Carl Nielsen, partly through generous extracts from Carl Nielsen’s letters to her, but they are supplemented by hitherto unknown music manuscripts from Carl Nielsen’s hand, photographs, letters, concert programmes and jewellery Carl Nielsen gave her.
Emilie Demant Hatt and Carl Nielsen met in the summer of 1887 in Selde by the Limfjord in northern Jutland. He was then 22, had just graduated from the Royal Academy of Music in Copenhagen and was already making a name for himself as a violinist and composer. Still a young man in years, temperament and appearance, he was also already a man of the world with several relationships behind him, while she (who almost looks older than he does in the pictures) was the innocent 14-year-old daughter of the local merchant in the faraway province. The result was a mutually stormy love affair that not only opened the door to the big world outside for the young girl, but also led to a psychological crisis for Carl Nielsen that became a matter of life and death.
Carl and Emilie’s relationship was not a consummated sexual one – Emilie herself says that she was not ready for that; but Carl, who wanted to hide nothing from Emilie, told her about his affairs with other women, and that he had already had a child by a servant-girl; and not only did the 14-16-year-old girl accept what she heard without judging and breaking off the relationship; she understood him as an equal.
He himself has a harder time accepting his tendency to flirt with other, older women, while at the same time it is Emilie he loves and to whom he expects to be engaged. When the crisis is at its peak he actually procures a pistol and wanders through the sreets of Copenhagen distraught, with the gun in his pocket, firmly determined to put an end to his life. A meeting with a friend who sees the state he is in and tows him off home to take care of him, ensures that there is a story to tell today. Before this the despairing young composer has written his farewell letter to Emilie, which is also included as one of the appendices to the account.
Aunt Marie Uncle JensWith this dramatic love affair as the unifying strand, it is not trifling matters we learn of for the first time. We make the acquaintance of Carl Nielsen’s foster-parents, Uncle Jens and Aunt Marie, the prosperous merchant and his wife who move away from Odense, where they have noticed the young military musician, to settle in Copenhagen, and to support and take care of the very young, indigent composer they have living with them. We have always known of the existence of these people, but knew nothing of them in flesh and blood. Now Emilie Demant Hatt, to whom they really are uncle and aunt, gives us a lively account of their characters and the relationship between them and Carl Nielsen: Aunt Marie, childless herself, who transfers all her love to Carl and thus challenges his feelings towards his still-living biological mother; the quite grotesquely stingy Uncle Jens, who nevertheless pays for Carl Nielsen’s education, lives and breathes for music, and wanders the streets of Copenhagen with his bond portfolio in a haversack.
With the first meeting of Emilie and her family with Carl, we immediately get to know Carl Nielsen the freethinker and reader of J.P. Jacobsen, and we gain a much better understanding of the intellectual background of the early settings of texts by J.P. Jacobsen – the same J.P. Jacobsen by whom Schoenberg and Delius and many others were smitten at the time. We even get a hitherto unknown Jacobsen song, Alle de voksende Skygger (‘All of the gathering shadows’), which Carl Nielsen has composed on holiday in Selde and given to his Emilie in manuscript. Other original music manuscripts were also preserved for posterity by Emilie Demant Hatt: early versions of a couple of the piano pieces op. 3, formerly only known in their final form, as well as a notebook kept by both Emilie and Carl himself, with notes on end-dates and performance dates for both known and unknown and apparently unpreserved works. Carl Nielsen’s famous suite for strings op. 1 is one of the works that had its genesis in Selde, we now know, and after reading Emilie Demant Hatt’s memoirs of Carl Nielsen, which are full of both nature descriptions and period colour, it is difficult to hear this bright work with its dark undertow without thinking of those faraway summers by the Limfjord.
We experience Carl Nielsen in the front room of the merchant’s house as a violin virtuoso playing in the moonlight with the local residents and folk musicians around him. Already here we note his interest in the playwright Holberg and his rampageous clowning and joking, pointing far ahead to the opera Masquerade almost twenty years later. The origin of the well known series of pictures where Carl Nielsen poses for the photographer and plays various character types has always been something of a mystery; Emilie gives us an account of how the young people one day got him to play the clown for the local photographer in Nykøbing on Mors.
We make the new discovery that as a young man Carl Nielsen was well versed in the great Russian prose writers: Dostoevsky’s Crime and Punishment is on the table – of course it is, one is tempted to say. We get his own account of Christmas in his poor childhood home, we see the talented young man who is already making a name in the bigger world on visits to his home; and if anyone suspected that the older man’s positive account of his childhood was perhaps not the whole truth, we discover here that even as a young man he had the same view of his origins.
In the letters to Emilie we are also for example given a wonderful description of the Nestor of the Danish musical life of the day, the composer Niels W. Gade. Carl Nielsen visits him to draw attention to himself as an applicant for a scholarship, but the visit develops into a real clash when Gade reproaches Carl Nielsen for his freethinking: as a creative artist “he should damned well know that there was something divine, something spiritual within one that could not die.”
In Emilie Demant Hatt’s account of the young Carl, it is as if the whole Nielsen as we know him is already nascent. The conflict between the sensual and the spiritual, as in the relationship with Emilie, leads the young composer into a life-threatening crisis, brings out his psyche as in an X-ray, and we experience its ingredients, so to speak, in free flow. The crisis also forces him to concede that there is a “fundamental flaw” in his character, a flaw related his endeavour to reconcile spirit and body, where he has difficulty resisting the temptation to take in parts what he cannot get as a whole. It was this “fundamental flaw” that he left behind him for a while thanks to meeting his wife-to-be Anne Marie Carl-Nielsen, but which later in life caught up with him time and time again.
We may ask what the story of Goethe would have been without Werther, or the story of Kierkegaard without Regine. Looking at Emilie Demant Hatt’s memories of Carl Nielsen, we can ask with equal justification what Nielsen would have been without Emilie. Just as Goethe would have been a classic without Werther, and Kierkegaard cannot be reduced to the story of his engagement, Carl Nielsen would still have been a great composer without Emilie – but something would have been missing: the scene where the young man, at odds with himself, the world and his beloved, comes into his own, becoming what he must become; the scene where the basis structure of a man’s encounter with the surrounding world – or with his “fundamental flaw”, as Nielsen formulated it in a letter to the young Emilie – is outlined.
Emilie Demant Hatt wrote her story at the age of 76 in 1949, and she called it Foraarsbølger (Spring Torrents) after Turgenev’s novel from 1871, which Carl Nielsen sent her when it was all over and he himself had married and become a happy father. On her death in 1958 the manuscript, although ready for publication, was submitted to the Royal Library in Copenhagen subject to a 25-year rule. When it was at last found again in the summer of 2002, having in fact been freely accessible for almost 20 years, it was as a result of the preliminary work on the edition of the composer’s thousands of preserved letters, the publication of which is planned for the years ahead.
It is part of the story that Carl and Emilie’s acquaintance did not end with the cessation of the youthful love affair. They met several times later in life, and in the last ten years of Carl Nielsen’s life, Emilie and her husband and Carl and Anne Marie, who had been reconciled after the many years of marital crisis, frequently played bridge together. “We never spoke of the past,” says Emilie; but she also describes a scene where she and Carl are alone together in the living-room and the old feelings are on the point of breaking out again. After the death of Carl Nielsen, Emilie and Anne Marie stood one day face to face alone, and Anne Marie said, “Carl always talked about Emilie!” That Anne Marie already knew about the story was for Emilie one of motives for writing it down.

Nordic Sounds (The magazine of NOMUS, the Nordic Music Committee)
No 1, March 2003

Carl Nielsens ungdomshistorie

Manuskriptfund udfylder et hul i Carl Nielsens biografi og kaster nyt lys både over mennesket, kunstneren og musikken.

Af John Fellow

Carl Nielsen

Carl Nielsen, klik for større billede

Danmarks største komponist Carl Nielsen, der levede fra 1865 til 1931, har fået sin helt egen karakteristiske ungdomshistorie. Gennem etnologen og maleren Emilie Demant Hatts erindringer om ham er tre af de hidtil mest dunkle år i komponistens ungdom kommet i fokus. Selv skrev Carl Nielsen, der stammede fra samfundets bund og i mangt og meget var en frugt af det sociale og kulturelle opbrud som prægede Danmark i sidste halvdel af 1800-tallet, sine barndomserindringer, Min fynske Barndom, som er blevet en klassiker i dansk memoirelitteratur, og som er oversat til både engelsk og tysk, men han sluttede med rejsen fra Fyn til København og med optagelsen på musikkonservatoriet i januar 1884.
Komponistens dagbøger har i udvalg været offentligt kendt i et par årtier, og de har ikke mindst givet anledning til en interesse for hans krisefyldte ægteskab med billedhuggeren Anne Marie Carl-Nielsen, for hans udenomsægteskabelige affærer og uægteskabelige børn, men dagbøgerne begynder først med den første store udlandsrejse i efteråret 1890, og således efterlader erindringerne og dagbøgerne et hul på mere end seks år i komponistens ungdom. Det er disse år, og især de tre sidste af dem, Emilie Demant Hatt bringer ind på scenen med fuld musik. Helt bogstaveligt, for ikke blot rummer hendes erindringer beretningen om hendes og Carl Nielsens ungdomsforelskelse, delvis fortalt gennem fyldige uddrag af Carl Nielsens breve til hende, men som bilag også hidtil ukendte nodemanuskripter fra Carl Nielsens hånd, fotografier, breve, koncertprogrammer og smykker som Carl Nielsen forærede hende.
Emilie Demant Hatt og Carl Nielsen mødte hinanden i sommeren 1887 i Selde ved Limfjorden i det nordlige Jylland. Han var da 22, netop færdiguddannet på konservatoriet og allerede i færd med at gøre sig kendt som både violinist og komponist, stadig en ung mand af både år, sind og udseende, men også allerede en erfaren mand med flere forhold bag sig, mens hun, der på billederne næsten ser ældre ud end han, var den uskyldige 14-årige, datter på den stedlige købmandsgård i den fjerne provins. Det blev til en gensidig stormende forelskelse der ikke blot åbnede døren til den store verden for den unge pige, men også førte Carl Nielsen ud i en åndelig og menneskelig krise der blev et spørgsmål om liv og død.
Carl og Emilies forhold var ikke et fuldbyrdet seksuelt forhold, Emilie siger selv at hun ikke var moden til det, men Carl der intet vil skjule for Emilie, fortæller hende om sit forhold til andre kvinder, og han fortæller at han allerede har et barn med en tjenestepige; og ikke blot bærer den 14-16-årige pige hvad hun hører, uden at dømme og bryde med ham, hun forstår ham som hans jævnbyrdige. Selv har han sværere ved at acceptere sin tilbøjelighed til at flirte med andre, ældre, kvinder samtidig med at det er Emilie han elsker og venter på at blive forlovet med. Da krisen er på sit højeste, anskaffer han sig ligefrem en pistol som han ude af sig selv vandrer rundt med i lommen på Københavns gader fast besluttet på at gøre en ende på sit liv. Mødet med en kammerat der ser hvordan det er fat og slæber ham med hjem og tager sig af ham, sørger for at der i dag er en historie at fortælle. Forinden har den fortvivlede unge komponist skrevet det afskedsbrev til Emilie som også er et af bilagene til beretningen.
Tante Marie Onkel JensMed denne dramatiske kærlighedsaffære som den røde tråd er det ikke småting vi for første gang får indblik i. Carl Nielsens plejeforældre lærer vi at kende, onkel Jens og Tante Marie, den rige købmand og hans kone som bryder op fra Odense, hvor de har fået øje på den unge militærmusiker, for at bosætter sig i København, understøtte og tage sig af den purunge, fattige komponist som de har boende hos sig. Vi har altid vidst at disse mennesker eksisterede, men intet vidst om dem i kød og blod. Nu giver Emilie Demant Hatt, for hvem de er onkel og tante, os en levende skildring af deres karakterer og af forholdet mellem dem og Carl Nielsen. Af tante Marie der selv er barnløs, og som kaster hele sin kærlighed på Carl og dermed udfordrer hans følelser over for sin endnu levende biologiske mor; af den helt ud i det groteske nærige onkel Jens der ikke desto mindre betaler Carl Nielsens uddannelse, lever og ånder for musik og går rundt på Københavns gader med sine obligationer i en vadsæk på ryggen.
Ved Emilies og hendes families første møde med Carl lærer vi straks fritænkeren og J.P. Jacobsen-læseren Carl Nielsen at kende, og vi forstår meget bedre de åndelige forudsætninger for de tidlige sange til tekster af J.P. Jacobsen – den J.P. Jacobsen som også Schönberg og Delius og mange flere sværmede for på den tid. Vi får endda en hidtil ukendt Jacobsen-sang, Alle de voksende Skygger, som Carl Nielsen har komponeret på ferie i Selde og foræret sin Emilie manuskriptet til. Også andre originale musikmanuskripter har Emilie Demant Hatt bevaret for eftertiden, tidlige versioner af et par af klaverstykkerne op. 3 som vi kun har kendt i deres endelige form. Dertil en notesbog, ført af både Emilie og Carl selv, med optegnelser af slutdatering og opførelsesdatoer for både kendte og ukendte, men tilsyneladende ikke bevarede værker. Carl Nielsens berømte suite for strygere op. 1 er et af de værker der er blevet til i Selde, ved vi nu, og efter Emilie Demant Hatts erindringer om Carl Nielsen, der er fyldt af både natur- og tidskolorit, er det vanskeligt at høre dette lyse værk med den mørke undergrund uden at tænke på de fjerne somre ved Limfjorden.
Vi oplever Carl Nielsen i købmandsgårdens stue som violinvirtuos i måneskin med de lokale beboere og spillemænd omkring sig. Hans Holberg-interesse og hans ustyrlige klovne- og vittighedsmageri som peger helt frem mod operaen Maskarade næsten 20 år senere, møder vi allerede her. Tilblivelsen af den kendte billedserie hvor Carl Nielsen poserer for fotografen og giver den som forskellige karaktertyper, har altid været lidt af en gåde; hos Emilie får vi beretningen om hvordan de unge mennesker en dag fik ham til at klovne for den lokale fotograf i Nykøbing på Mors.
Vi opdager som noget nyt at Carl Nielsen som ung var velbevandret i de store russiske prosaister; Dostojevskijs Raskolnikov ligger på bordet – selvfølgelig, fristes man til sige. Vi får hans egen beretning om julen i det fattige barndomshjem, oplever talentet der allerede er ved at gøre sig bemærket i en større verden, på besøg hjemme, og hvis nogen skulle have haft den mistanke at den ældre mands positive skildring af sin barndom måske ikke var hele sandheden, så opdager vi her at han allerede som ung havde den samme opfattelse af sin oprindelse.
I brevene til Emilie får vi f.eks. også en herlig skildring af det daværende danske musiklivs nestor, komponisten Niels W. Gade. Carl Nielsen besøger ham for at gøre opmærksom på sig selv som ansøger til et legat, men besøget udvikler sig til et regulært sammenstød, da Gade bebrejder Carl Nielsen hans fritænkeri: Som skabende kunstner ”måtte han for fanden da vide at der var noget guddommeligt, noget åndeligt inden i en som ikke kunne dø.”
I Emilie Demant Hatts beretning om den unge Carl er det som om den hele Nielsen allerede er til stede i sin vorden. Den splid imellem det sanselige og det åndelige som i forholdet til Emilie bringer den unge komponist i en livstruende krise, får hans psyke til at fremstå som i et røntgenbillede, og vi oplever så at sige dens bestanddele i fri udfoldelse. Krisen får ham også til at konstatere at der er en ”grundfejl” i hans karakter, en ”grundfejl” som hang sammen med at han stræbte efter at forene ånd og krop, men også havde svært ved at renoncere på at tage stykkevis og delt hvad han ikke kunne få som en helhed. Det var denne ”grundfejl” der for en tid blev sat ud af spillet ved mødet med hustruen Anne Marie Carl-Nielsen, men som senere i livet gang på gang atter overhalede ham bag fra.
Vi kan spørge hvad historien om Goethe ville have været uden Werther, eller historien om Kierkegaard uden Regine? Efter Emilie Demant Hatts erindringer om Carl Nielsen, kan vi med samme ret spørge hvad Nielsen havde været uden Emilie. Ligesom Goethe ville have været klassiker uden Werther, og Kierkegaard ikke kan reduceres til forlovelseshistorien, ville Carl Nielsen også fortsat have været en stor komponist uden Emilie, men der ville have manglet noget: Scenen hvor det unge menneske i splid og konflikt med verden og sig selv og den elskede træder i karakter og bliver hvad han skal blive, scenen hvor et menneskes møde med omverdenen viser sig i sin grundstruktur – eller med sin ”grundfejl” som Carl Nielsen formulerede det i et brev til den unge Emilie.
Emilie Demant Hatt skrev sin beretning som 76-årig i 1949, og hun kaldte den Foraarsbølger efter Turgenjevs roman fra 1871 som Carl Nielsen sendte hende da det hele var overstået, og han selv var blevet gift og lykkelig far. Ved hendes død i 1958 blev det udgivelsesfærdige manuskript indlevet til Det Kongelige Bibliotek og klausuleret i 25 år. Da det endelig blev fundet igen i sommeren 2002, efter at have været frit tilgængeligt i næsten 20 år, var det som et resultat af forarbejdet til den udgave af komponistens tusinder af bevarede breve der er planlagt til udgivelse i de kommende år.
Med til historien hører at Carls og Emilies bekendtskab ikke sluttede med ophøret af den ungdommelige forelskelse. De mødtes adskillige gange senere i livet, og i de sidste ti år af Carl Nielsens liv spillede Emilie og hendes mand og Carl og Anne Marie der var blevet forsonet efter de mange års ægteskabskrise, jævnligt bridge med hinanden. Vi talte aldrig om fortiden, fortæller Emilie, men hun skildrer også en scene hvor hun og Carl er alene sammen i stuen og de gamle følelser er på nippet til at bryde frem. Efter Carl Nielsens død står Emilie og Anne Marie en dag alene ansigt til ansigt, og da siger Anne Marie: Carl talte altid om Emilie! At Anne Marie kendte historien, blev for Emilie et af motiverne til at skrive den.

Pressen om ”Foraarsbølger” :
Thomas Michelsen, Politiken, 9.11.2002
Rebecca K. Engmann, The copenhagen Post, 15.11.2002
Else Cornelius, Berlingske Tidende, 18.11.2002
Joan Thora Christensen, Skive Folkeblad, 18.11.2002
DR’s Klasisk musik, december 2002
Flemming Everfelt, Dagbladet (samt flere venstreaviser), 9.12,2002
Katrine Hertz Østergaard, Musikeren, januar 2003
Ann-Sofi Öman, Norrbottens.Kuriren (svensk), 4.1.2003
Mikael Garnæs, Kristeligt Dagblad, 17.1.2003
Erik H.A. Jakobsen, Dansk Musik Tidsskrift, februar 2003
Mette Winge, Politiken, 29.3.2003
Merete Just, Skive Folkeblad, 25,6,2003
Mette Winge, Carl Nielsen Studies nr.1, Det Kongelige Bibliotek 2003